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Argentinan Slums’ Identity Crisis

Residents of slums set up a protest tent near Obelisk, Buenos Aires, 22 April 2014 by Claudio Santisteban, Demotix.

Residents of slums set up a protest tent near Obelisk, 22 April 2014 by Claudio Santisteban, Demotix.

All links without [es] are in English. 

Argentina's shantytowns—the villas miserias—are in an identity crisis. Shantytown identity is a culture all its own, but it doesn't enjoy the visibility many other cultures do. Greater recognition would allow these disadvantaged communities to stop living in the shadows and grab hold of some genuine pride. Besides being about socioeconomic status, “slum identity” also has its own unique music, language, and comedy.

Argentina's shantytowns could soon be getting some help to establish their identity, now that the government has preliminarily approved a plan to make October 7 “Slum Identity Day” [es] [Día de la Identitidad Villera]. The date was chosen to honor ‘slum’ priestFather Carlos Mugica [es].

The product of Argentina's socioeconomic issues, slum identity also has a strong presence in local music, where it's known as cumbia villera [shantytown cumbia], name given by its creator, Pablo Lescano [es], whose blog traces the genre's roots. His music group, Damas Gratis, celebrates this history [es]. 

Corría el año 1999 y Pablo tiene un accidente en moto por lo que es operado de las 2 piernas y queda postrado en camilla. Es ahi donde empiesa (sic) a formarse la idea de tener un grupo que toque colombianos y haga mover a la gente en el baile. Estando en camilla crea las letras del primer disco de Damas Gratis “Para Los Pibes” , claro que faltaba un cantante. Al ver que no se conseguia cantante para el nuevo proyecto decide darle èl (sic) la voz a la banda. Es asi que nace “Damas Gratis”. 

Argentinan slum identity also has its own dialect, better known as Lunfardo Villero [es].  

Voy a contarles un poco sobre la jerga villera, el lenguaje con el que se identifican quienes habitan las villas miseria y en el que cristaliza la realidad social, cultural y económica de una clase que suele ser estigmatizada por la pobreza, la delincuencia y las drogas. La música, especialmente la ‘cumbia villera’, es esgrimida como marca identitaria y expresión de esa realidad.

Here are some slum terms found on the blog, Español (con Virgulilla) [es] [Spanish (with a Tilde)]: 

mechero: persona que roba ropa en las tiendas(del Pequeño Diccionario tumbero)
chamullar: charlar, conversar, generalmente con el fin de lograr algo. Chamullo/Chamuyo es una palabra que el lunfardo tomó del caló (dialecto de los gitanos de España). En “La reina del tango”, Enrique Cadícamo escribió: El gotán se te fue al corazón como un dulce chamullo de amor.
tranza: vendedor de droga
chorro: ladrón
gil (palabra del lunfardo que también deriva del caló): tonto. En su Diccionario del lunfardo, Gobello menciona los aumentativos gilón y gilún, este último con influencia del genovés, así como los despectivos gilastro y gilastrún. También es usual la inversión “logi”
fierro: revólver

A year ago, Argentina witnessed the first Slum Stand-up [es]—a type of street comedy or monologue about life in the shantytowns. YouTube user Cosecha Roja [es] shared a video about this genre of stand-up: 

While the government has approved the plan to celebrate Slum Identity Day, the country's political opposition questions the wisdom of “paying homage to poverty.” The blog, El no soy lo que debería [es] [I'm not who I should be] asks if celebrating the shantytown's “way of life” is rational: 

Lo que tiene que hacer el Estado es tener el Norte de que no haya mas (sic) villas. No reivindicar el orgullo villero. Nadie que elija quiere vivir en un lugar con olor a mierda, durmiendo tres generaciones en una pieza, y teniendo escuelas de cuarta y pasando miseria. Nadie quiere elegir la villa.

Villa 31 Retiro Ciudad Autónoma de Buenos de usuario de flickr Ever Daniel Barreto Rojas bajo atribución (CC BY-NC-SA 2.0)

Slum 31 Refuge Buenos Aires from flickr user Ever Daniel Barreto Rojas released under (CC BY-NC-SA 2.0)

Panamá Revista [es] [Panama Magazine] analyzed the work of slum priests, which defends their work and why poverty is wrong [es]. 

Volvamos a decirlo con libertad: la pobreza está mal. Nuestro Estado laico y moderno no puede pensar como los curas villeros, aunque todos valoremos en ellos una expresión cristiana mucho más notable que el puro moralismo de Héctor Aguer. Estos curas hablan de “integración urbana”. Hablan “desde adentro”, porque viven en las parroquias dentro de las villas, y articulan un discurso místico y político contra las intromisiones del Estado y la política. Es posible pensar que en nombre de esa reivindicación que subraya tanto el adentro y el afuera se acentúa un obstáculo para contar con una visión integradora: el reconocimiento prioritario de los derechos que faltan. No sea cosa que la reivindicación cultural de la villa asumida como insolencia contra las culturas elitistas que la estigmatizan, encubra una política conservadora.

Our work building bridges across cultures, languages and perspectives is more urgent than ever before.

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