Creating digital collage in Uzbekistan: Interview with artist Oyjon Khayrullaeva

Portrait  of Oyjon Khayrullaeva. mixing photo and collage, used with permission.

Uzbekistan is known for hosting some of the best preserved architectural gems of the Silk Road that are often presented in a very traditional way to attract more tourists, and include landmarks such as Registan square in Samarkand, Itchan Kala inner town in Khiva, and the Poi Kalan mosque complex in Bukhara. But young Uzbek artists are taking a new take on this cultural heritage to create striking visual and digital art.

Oyjon Khayrullaeva is a young Uzbek artist from the city of Bukhara who is claiming the heritage of architecture, interior decoration and cultural objects to invite a conversation on identity, but also on feminism, gender relations and gender-based violence in Uzbek society, where patriarchy remains the dominating discourse in most families. Khayrullaeva's work is mostly a combination of photography and digital collage that can be seen on her Instagram account. Global Voices interviewed her in Russian over email to find out where she finds her inspiration and how her art is perceived in Uzbekistan. This interview has been edited for length and clarity.

Filip Noubel (FN): How would you define digital collage as a form of visual art? 

Ойжон Хайруллаева (ОХ):  Диджитал коллаж это композиция из фотографий созданная в различных графических редакторах (Photoshop и т.д.). То есть ты берешь несколько фотографий вырезаешь различные объекты и собираешь это в единую картинку. Я создаю композиции из фотографий с мозаикой исторических зданий снятые в разных городах моей страны, либо беру элементы из фотографий сюзани (национальная вышивка) и из прочих национальных декоративных материалов, в общем элементов прикладного искусства.

Oizhon Khairullaeva (OKh): Digital collage is a composition of photographs created in various graphic editors (Photoshop, etc.). That is, you take several photographs, cut out various objects and assemble it into a single picture. I create compositions from photographs with mosaics of historical buildings taken in different cities of my country, or I take elements from photographs of suzani (national embroidery) and from other national decorative materials, in general, elements of applied art.

This piece of digital collage mixes the cult-status blue and white bowl featuring cotton motifs that is widely used across the country to drink tea and has come to symbolize Uzbek culture, dating from the Soviet period:


View this post on Instagram


A post shared by Khayrullaeva Oyjon 🌚 (@janajaaan)

FN: Your art is based on basis elements of Uzbek visual art such as the traditional dopa hat, tea bowls with the cotton design, and other architectural motives. Why are they so prominent in your art? 

ОХ: Я питаю огромную любовь к нашей культуре, искусству, ремеслам, истории, люблю больше узнавать об этом ведь так я становлюсь ближе к своим корням, поэтому в моих работах я люблю добавлять национальные оттенки. Ещё я сама собираю разные винтажные предметы текстиля, а именно: старые сюзани, старые платья и штаны с  зардузи (бухарская золотошвейная вышивка), старые платки и паранджу и т.д. Большую часть из этих вещей я беру из бабушкиного сундука, и всё это я так же использую в своем творчестве.

В моих работах можно выделить три направления. Первое это мои анимированные коллажи, в них я затрагиваю проблемы нашего общества.  Второе это мои портреты женщин, в них я раскрываю своих героинь как нечто прекрасных, сильных и загадочных созданий, женщины ко мне приходят с определённым запросом то есть запечатлеть их в национальном колорите, потому что опять таки у них такая же ситуация как у меня, то есть быть ближе к своим корням, многие приносят предметы гардероба своих мама и бабушек, и мне очень импонирует, что у меня есть так много единомышленниц. Мне бы хотелось фотографировать не только в узбекском колорите но и в других ведь в нашей стране живут так много разных национальностей и все они так прекрасны и уникальны. 

Третье направление это мои личные работы, в них затрагивается моё эмоциональное состояние, мои переживания и радости, детские воспоминания, все то что мне трудно выразить словами. 

Но ещё я бы хотела затронуть другое моё направление оно не связано с коллажами, это портреты моей подруги балерины Тамилы Данияровой, я знакома с ней с конца 20-го года и за это время мы успели снять очень много фотографий по всему Узбекистану. Задумка в том что я снимаю её в пуантах танцующей балет у разных исторических зданиях, монументах либо в красивых природных зонах, то есть необычные для балета места. Это целый проект который я назвала «Сюр», картина странная для восприятия.

OKh: I have a great love for our culture, art, crafts and history. I love to learn more about it because this is how I get closer to my roots, so I like to add Uzbek shades in my works. I also collect various vintage textiles myself, namely: old suzanis, old dresses and trousers with zarduzi (Bukhara gold embroidery), old scarves and burqas.  I take most of these things from my grandmother’s chest, and I also use all this in my creativity.

My work includes three aspects. The first is my animated digital collages, in which I touch on the problems of our society. The second is my portraits of women, in which I disclose my heroines as beautiful, strong and mysterious creatures. Those women come to me with a specific request: To capture them in Uzbek colors, because they share the same situation as me, that is of wanting to be closer to one's roots. Many women bring items from their mothers and grandmothers’ wardrobes, and I am very impressed that I have so many like-minded women in my circle. I would like to take photographs that represent not only Uzbek traditions, but also the traditions of the many other ethnic groups living in Uzbekistan that are also so beautiful and unique.

The third direction is my personal work that touches on my emotional state, my experiences and joys, my childhood memories — everything that is difficult for me to express in words.

But I would also like to mention another strand of my work, not related to collages. These are portraits of my friend Tamila Daniyarova, a ballerina I have known since late 2020.  Since then, we have managed to take a lot of photographs across Uzbekistan. The idea is that I film her dancing ballet in pointe shoes near various historical buildings, monuments, or in beautiful natural areas, that is, in places not usually associated with ballet. The whole project is called “Surreal;” indeed a strange image to perceive.

Here is another digital collage referring to the term “uyat” meaning shame and describing the code of honor for families based on conservative, patriarchal and narrowly defined gender roles:


View this post on Instagram


A post shared by Khayrullaeva Oyjon 🌚 (@janajaaan)

For more, read: In Uzbekistan, literary house museums are also monuments to interior design 

FN: How is your art received in Uzbekistan and elsewhere? 

ОХ: Во всём есть плюсы и минусы, кому-то нравится моё творчество, много пишут приятных слов поддержки чему я благодарна, есть кому не нравится, пишут много оскорблений и прочего негатива, учусь воспринимать это нормально, многие мои коллеги говорят что если мне такое пишут значит работы вызывают эмоции и это здорово.

За 1,5 года я успела поучаствовать в трёх выставках, первая проходила в Японии, но там были выставлены мои балетные портреты. Две остальные проходили здесь в Ташкенте,  одна выставка была посвящена архитектуре, там были выставлены мои снимки архитектуры и декора, вторая выставка была посвящена борьбе против женского насилия, в ней были выставлены мои анимированные коллажные работы.

OKh: There are pros and cons in every area, so some people like my work, and write pleasant words of support, which I am grateful for. Then there are those who don’t like it, and they send me insults and negative comments. I’m learning to take it normally; colleagues tell it means that my art triggers various emotions, which is great.

In the past 18 months, I have managed to participate in three exhibitions; the first was held in Japan; my ballet portraits were exhibited there. The other two were held here in Tashkent, with one exhibition dedicated to my photographs of architecture and decoration, and the second exhibition dedicated to the fight against gender-based violence that included my animated collage pieces.

For more, read: Uzbekistan as creative chaos; A photographer's interpretation of his nation's search for identity.

FN: What is the space for modern art in today's Uzbek society? 

ОХ: Так как я в этой среде нахожусь всего 2 года то не могу сказать точно как всё обстоит, но отметила для себя что продвигается медленно, хотя у нас невероятное количество смелых и талантливых ребят, тут проблема в том что должна быть причастность государства для продвижения этой сферы (хотя бы дать больше свободы), к сожалению этого я вижу мало.

OKh: Since I’ve only been on this art scene for two years, I can’t say exactly how things stand, but I have noted that it’s moving slowly, although we have an incredible number of brave and talented artists. The problem here is that there should be more state involvement to promote modern art and give it some freedom. Unfortunately I see little of this.

For more stories on Uzbekistan, check out Global Voices’ Special Coverage: What will the ‘New Uzbekistan’ look like? 

Start the conversation

Authors, please log in »


  • All comments are reviewed by a moderator. Do not submit your comment more than once or it may be identified as spam.
  • Please treat others with respect. Comments containing hate speech, obscenity, and personal attacks will not be approved.