See all those languages up there? We translate Global Voices stories to make the world's citizen media available to everyone.

Learn more about Lingua Translation  »

Egypt: The Mini-States Of Cairo

So you thought Cairo was a city? Actually it's a series of mini-states that operate independently of each other. In this post, blogger Karim Shafei explains how Cairo really works.

Karim writes:

يعتقد الكثيرون أن القاهرة مدينة.. هى فى الحقيقة مجموعة من الدويلات والإمارات تربطها علاقات تاريخية وإقتصادية وإجتماعية وثيقة ولكن كل منها مستقل إستقلال تام.. يربط بين هذه الدويلات شبكة طرق معقدة لا يفهمها إلا القاهريون.. ويعتبر المرور فى القاهرة من عجائب الدنيا التى تذهل علماء الفيزياء ويحكى تاريخياً إنها سميت القاهرة لأن الغالبية العظمى من الغزاة إنهارت جيوشهم على كوبرى ستة أكتوبر.. بالذات مطلع البطل أحمد..
Cairo Map. Image by Flickr user rien @ ISTANBUL & ABROAD (CC BY-NC-SA 2.0).

Cairo Map. Image by Flickr user rien @ ISTANBUL & ABROAD (CC BY-NC-SA 2.0).

Many believe that Cairo is a city. It is in fact a grouping of mini-states and emirates connected by strong historical, economic and social ties, but each one is completely independent. These mini-states are linked by a complex network of roads that only Cairenes can understand. The traffic in Cairo is considered to be of the wonders of the world, which astounds physicists. It is said that in history it was named Al Qahira (“The Conqueror”) because the vast majority of the invading armies fell on the 6th October Bridge, on Al Batal Ahmed street to be precise.
وبالرغم من كون اللغة التاريخية للقاهرة هى العربية إلا إن اللغة تطورت تطور مختلف فى كل دويلة من دويلات القاهرة حتى أصبح يصعب على قاطنى أى دويلة فهم مواطنى دويلة آخرى وبالتالى لجاء القاهريون إلى طريقة جديدة للتواصل بإستخدام الكلاكس والصفارة والبسبسة والتغميز والتقليب والدابل فلاشر.. وقد تطورت العادات والتقاليد فى كل دويلة تطور مختلف تماماً عن جيرانها حتى أصبح من السهل تحديد الدويلة التى يقطنها أى شخص من ملابسه.. وقد أدى ذلك إلى تقوقع كل سكان دويلة فى منطقتهم وخوفهم الشديد من سكان الدويلات الآخرى لأنهم بياكلوا العيال الصغيرة..
In spite of the fact that the historical language of Cairo is Arabic, the language has evolved differently in each of Cairo’s mini-states to the point that it has become difficult for the residents of one mini-state to understand the residents of another. As a result Cairenes have resorted to a new form of communication using car horns, whistling, hissing, winking, staring and double-flashing [with car headlights]. Customs and traditions have developed in each mini-state quite differently from its neighbours. It has become easy to identify the mini-state in which a person lives by his or her clothes. This has led to all the residents of a mini-state to withdraw into their area and greatly fear the residents of other mini-states because they eat small children.

He continues:

حدثت بعض المحاولات على مدار السنين من بعض الدويلات للإنفصال عن القاهرة.. منها محاولة إستقلال إمبابة وإقامة إمارة إسلامية فى التسعينيات من القرن الماضى والإنفصال اليومى لدويلة المهندسين عن بقية القاهرة بين الساعة الواحدة ظهراً والثانية عشر فجراً حيث لا يمكن الدخول أو الخروج من المهندسين فى هذه الفترة إلا على دراجة بخارية للديليفرى..

تسمح الدويلات القاهرية بحرية التنقل بينها ونقل البضائع بل والتزاوج بينها.. وبالرغم من سماح القانون بالتزاوج ما بين الدويلات إلا أن العديد من العائلات ترفض زواج أولادها من سكان الدويلات الآخرى لأسباب إما إقتصادية أو إجتماعية.. ولكن فى أغلب الأحيان يكون السبب الرئيسى هو المرور

There have been some attempts over the years by some of the mini-states to secede from Cairo. Amongst them was an attempt by Imbaba in the nineties of the last century to become independent and establish an Islamic emirate, as well as the daily secession of the mini-state of Mohandiseen from the rest of Cairo between one o'clock in the afternoon and midnight, when you cannot enter or exit it except if on a delivery motorcycle.

Cairo’s mini-states allow freedom of movement and transport of goods between each other, and even intermarriage. However, in spite of the law allowing marriage between mini-states, many families don’t let their children marry the residents of other mini-states, for economic or social reasons. But in most cases the principal reason is traffic.

Cairo Traffic. Image by Flickr user vagabondblogger (CC BY-NC-SA 2.0).

Cairo Traffic. Image by Flickr user vagabondblogger (CC BY-NC-SA 2.0).

يمتاز القاهريون بإقتناعهم التام أن الدولة هى القاهرة.. فيطلقون على القاهرة “مصر” وما دونها “الأقاليم”.. وقد دفع ذلك بقية سكان مصر إلى إحتقار القاهرة وإعتبارها دونهم حتى أصبح المصطلح للذهاب إلى القاهرة هو “أنا نازل القاهرة”.
Cairenes can be distinguished by their conviction that the state is Cairo. They call Cairo “Egypt”, and everywhere else “the provinces”. This has led the rest of the population of Egypt to feel contempt for Cairo and consider it to be below them, to the extent that the term for going to Cairo is “I'm going down to Cairo”.

Karim concludes:

لا أحد يعلم ما هى حدود القاهرة الحقيقية ولا تعداد السكان بها وفقد العالم الأمل فى أنه فى يوم من الأيام سوف يعرف هذه المعلومات فالقاهرة تتوسع بسرعة فائقة لدرجة أن أى أحصاء للسكان يكون صالحاً لمدة ربع ساعة فقط.. وتمتاز القاهرة بأنها تتوسع فى ثلاث إتجاهات: طولياً: حيث إمتدت حتى واحة عمر شمالاً وبنى سويف جنوباً.. عرضياً: حيث أستولت على محافظتى الجيزة والقليوبية ويتوقع البعض أنه فى خلال أربع سنوات سوف تحتل القاهرة محافظات السويس والإسماعيلية والفيوم ومنطقة العين السخنة.. رأسياً: حيث أن الوقت الذى تحتاجه لهدم فيلا وبناء برج سكنى فى القاهرة أصبح أقل من 11 ساعة..
No one knows what the real boundaries of Cairo, and its population cannot be calculated. The world has lost hope that one day this information will be known. Cairo is expanding so rapidly that a population census would be valid for just a quarter of an hour. Cairo is noteworthy because it is expanding in three directions: lengthways, extending as far as Wahet Omar in the north and Beni Suef in the south; widthways, capturing the governorates of Giza and Qalyoubiya (and some predict that within four years Cairo will occupy Suez, Ismailia, Fayoum and Ain Sokhna); and vertically, with the time needed to demolish a villa and build a residential tower in Cairo now less than eleven hours.

1 comment

  • […] another interesting post is that of Karim Shafei [ar] – which was featured by Ayesha Saldanha here – where he described Cairo (the capital of Egypt) and in ironic way, compares it to […]

Join the conversation

Authors, please log in »

Guidelines

  • All comments are reviewed by a moderator. Do not submit your comment more than once or it may be identified as spam.
  • Please treat others with respect. Comments containing hate speech, obscenity, and personal attacks will not be approved.

Receive great stories from around the world directly in your inbox.

Sign up to receive the best of Global Voices
* = required field
Email Frequency



No thanks, show me the site