- Global Voices - https://globalvoices.org -

India: Privacy for the Deceased?

Categories: South Asia, India, Human Rights, Law, Media & Journalism, Protest, Women & Gender

The accidental death of a NIT (Calicut, Kerala [1]) research scholar has once again sparked controversies about the privacy of women, privacy of a dead person and in general about the lingering male chauvinism in Kerala society. Kerala is considered one of the advanced states [2] in India and is often compared in par with the many developed countries. Unfortunately, the state’s women still undergo eighteenth century sexual violence in many forms.

It came out all open when a female research scholar was reported missing [3] from a running train, later to be found dead in a nearby river. Since her traveling companion was a man, the unforgiving mainstream Malayalam media went into a frenzy to report and fabricate her death with the single most focus on her male friend. Her chastity, her text messages from her mobile phone, her ‘sordid affairs’ all were out in open to be discussed with a vengeance to lynch the already dead woman.

Bloggers in the blogdom have been aghast at the treatment meted out by the mainstream media to a dead person, with absolutely no care to her privacy.


Women in a train in Varkala, Kerala. Image by Flickr user jynxzero. Used under a CC BY-SA license

Netha Hussain writes an intense note [5] in her Google Buzz,

ജീവിക്കുന്നത് കേരളത്തിലാണ്. കഴിഞ്ഞ 19 വർഷങ്ങൾക്കുള്ളിൽ പല പ്രാവശ്യം ട്രൈനിലും ബസ്സിലും ഒക്കെ, രാത്രിയും പകലും ഒറ്റയ്ക്കും അല്ലാതെയും യാത്ര ചെയ്തിട്ടുണ്ട്. ഇനിയും അങ്ങനെയൊക്കെത്തന്നെ യാത്ര ചെയ്യാനാണ് ഉദ്ദേശിക്കുന്നതും. അതുകൊണ്ട് തന്നെ എത്ര കാലം ജീവനോടെ ഇരിക്കും എന്ന് പറയാനൊക്കില്ല. ഇനി, തട്ടിപ്പോകുകയാണെങ്കിൽ തന്നെ അതു ദുരൂഹ സാഹചര്യങ്ങളിൽ ആയിരിക്കരുതേ എന്ന് ആത്മാർത്ഥമായി ആഗ്രഹിച്ച് പോകുന്നു. കാരണമുണ്ട്. “പെൺകുട്ടി ദുരൂഹ സാഹചര്യങ്ങളിൽ മരണപ്പെട്ടു”,”മരിച്ച പെൺകുട്ടിയുടെ ഡിലീറ്റ് ചെയ്യപ്പെട്ട എസ്.എം.എസ്സുകൾ/ഈ മെയിലുകൾ പരിശോധിച്ചു വരുന്നു” എന്ന മുൻപേജ് വാർത്തകൾക്ക് താഴെ എന്റെ ഫോട്ടോ നാട്ടുകാർ കാണാൻ തീരെ ആഗ്രഹമില്ല. രണ്ടാമത്, മരണശേഷമെങ്കിലും വീട്ടുകാർക്കും, കൂട്ടുകാർക്കും സമാധാനം കൊടുക്കണം എന്നുണ്ട്. എനിക്ക് മെയിൽ അല്ലെങ്കിൽ എസ്സെമ്മെസ് അയച്ച വകയിൽ, വളരെ നിഷ്കളങ്കമായി ‘ലവ്യൂ നതാ’ എന്ന് പറഞ്ഞ വകയിൽ എന്റെ കൂട്ടുകാരെ പൊലീസ് ചോദ്യം ചെയ്യേണ്ടി വരരുത്.

I live in Kerala and for the past 19 years have been traveling by train and other public transport day and night. I will be traveling the same way in the future too. I am not sure how long I will live or whether I will meet with any accidents in life. If anything happens to me, I just hope and pray I don't have to undergo the same circumstance of the recent incident. I don't want newspapers carrying headlines like ‘Girl died under suspicious circumstances, Girl’s text messages are being scrutinized by the police’. There might be many messages which says “Love you Neetha” from friends, which could be fabricated as affairs with which my family and friends will be harassed.

Dr. Sudeep KS, who is a faculty at NIT, where the deceased girl Indu was a researcher wrote an open letter [6] to the editor of Deepika [7], a Malayalam newspaper.

Dear Deepika editorial team,

There is a news item in today’s Deepika newspaper related to the death of Indu, a research student at NIT Kozhikode. Quoting ‘police circles’, the news says that Indu and her friend Subhash (an assistant professor in the Department of Electrical Engineering at NIT) have been staying together for the last one year. As someone who lives in NIT campus, I know this is false, and that Indu has been staying in the Ladies Hostel of NIT. Kindly refrain from publishing such baseless sensational “news” in your newspaper without even verifying it, which only amounts to the character assassination of the dead girl student.

Berly Thomas, a journalist and an active blogger elaborates [8] on all points discussed by the mainstream media.

3. സുഭാഷും ഇന്ദുവും ഒരുമിച്ചു യാത്രകള്‍ ചെയ്തിട്ടുണ്ട്. സൗഹൃദമോ പ്രണയമോ ഉള്ള വ്യക്തികള്‍ ഒരുമിച്ചു യാത്ര ചെയ്യുന്നത് ലോകത്തിതാദ്യമല്ല. ഇതെഴുതുന്ന മാധ്യമപ്രവര്‍ത്തകര്‍ തന്നെ എത്രയോ യാത്രകള്‍ നടത്തിയിട്ടുണ്ടാകും. എന്നിട്ടും ഒരുമിച്ചു യാത്ര ചെയ്തു എന്നത് എന്തിന്റെയോ തെളിവായി അവതരിപ്പിക്കാന്‍ ഉള്ള തൊലിക്കട്ടി ഉണ്ടാകുന്നത് വിസ്മയകരം തന്നെ.

A point trumpeted constantly from the media is that Indu and her male friend traveled together. This is not the first time where two people who are friends travel together. Most in the media who has come up with this sensation, would have done the same with their fellow journalists. Still, it is surprising they are using this to malign and celebrate the case.

Sreejithd writes [9] for help in privacy laws.

ഞാനോ പ്രിയപ്പെട്ടവരോ ആരെങ്കിലും ട്രെയിനില്‍ നിന്ന് വീണോ, പുഴയില്‍ മുങ്ങിയോ, എന്തെങ്കിലും ‘ദുരൂഹ’ സാഹചര്യത്തിലോ മരിക്കുകയോ അപകടത്തില്‍ പെടുകയോ ചെയ്താല്‍ ഞാനോ അവരോ അയച്ച മുഴുവന്‍ മെസ്സേജ്കളും എനിക്കോ അവര്‍ക്കോ അത് വരെ ഉള്ള എല്ലാ സ്വകാര്യതകളും പോലീസുകാരുടെയും പത്രക്കാരുടെയും വേഷം കെട്ടി നടക്കുന്ന ഞരമ്പ്‌ രോഗികള്‍ പത്രങ്ങളിലൂടെയും വെബ്‌ ഉലകത്തിലൂടെയും പ്രചരിപ്പിച്ചു രസിക്കുന്നത് തടയാന്‍ നിയമ പരമായോ അല്ലാതെയോ വല്ല പരിഹാരവും ഉണ്ടോ? നിയമവും മറ്റും അറിവുള്ളവര്‍ സഹായിക്കണം. ഇന്നോ നാളെയോ നമുക്കെല്ലാം സംഭവിക്കാവുന്ന ദുരന്തമാണിത്.

If I or someone in my family or friends die in any mysterious circumstances, is there any law which would give me some privacy from the prying eyes? Privacy from the press and the police equally, who would shamelessly celebrate inspecting my personal text messages and thus destroying my privacy. Tomorrow this could happen to one of us and we need to know the laws governing the same.

Indian Media still at its nascent stage, with its barge of new media and channels is yet to formulate a sensible self restrictive policy and approach to respect the privacy of the citizens. Along with privacy laws, Kerala’s culture of sexual violence against women and the morality code needs a long hard look.