Côte d'Ivoire: The Difficult Legacy of Houphouët-Boigny

This post is part of our special coverage Côte d'Ivoire Unrest 2011.

Two men lay claim to the Ivorian Presidency. Left, Alassane Ouattara, right: Laurent Gbagbo. Both images by Stefan Meisel, copyright Demotix (28/11/10).

Two men lay claim to the Ivorian Presidency. Left, Alassane Ouattara, right: Laurent Gbagbo. Both images by Stefan Meisel, copyright Demotix (28/11/10).

In order to better understand the origins of the current political crisis in Côte d'Ivoire, it is necessary to place recent events within the context of the post-colonial era.

Post-Colonial Politics

Félix Houphouët-Boigny was the first president of Côte d'Ivoire from its independence in 1960 to his death in 1993. Henri Konan Bédié, president of the national assembly succeeded the deceased president in accordance with the Ivorian constitution. In 1995, Henri Konan Bédié remained in power, having been elected with 96.44% of the vote.

Politician Laurent Koudou Gbagbo called a boycott of this presidential election due to reforms that had been implemented to the electoral code. He was elected as a member of parliament in his constituency after his party, the FPI (Ivorian Popular Front), won five of the eight seats in the elections.

General Robert Guéï overthrew President Bédié on December 24, 1999, after the latter attempted to change the constitution in his favor.

Presidential elections were then held in 2000 and Guéï was beaten by Laurent Koudou Gbagbo. The elections were marred however, by the elimination of several candidates by the Supreme Court including former president Bédié and politican Alassane Ouattara because of “dubious nationality”, forgery and use of a false identity. During Ouattara's prime ministerial rule under President Houphouët-Boigny, Gbagbo was imprisoned as a political opponent in 1992 and sentenced to two years in jail, although he was released after seven months.

The result of the contest was strongly contested by Guéï and some clashes marred this period; he eventually recognized the legitimacy of Gbagbo, thus winning FPI a majority of 91 seats in parliament (against 70 and 16 to the opposition).

While Gbagbo was abroad in September 2002, soldiers made an attempt to overthrow him. During the coup, several assassination attempts took place against political figures including Alassane Ouattara, and several difficult years in Ivorian politics ensued.

Bitter Context for 2010 Elections

It is within this context that elections were organized by the international community in December 2010.

Blog Actu et Opinions gives us the “Story of a crazy week in Côte d'Ivoire” [fr]:

Dimanche 28 novembre 2010

Second tour de l'élection présidentielle. Trois personnes tuées et plusieurs incidents localisés. Les deux camps s'accusent mutuellement d'avoir empêché leurs électeurs de voter dans certaines régions. La veille, un couvre-feu nocturne avait été instauré par un décret de Laurent Gbagbo.

Mardi 30 novembre 2010

Les commissaires centraux de L Majorité Présidentielle au sein de la commission électorale ont empêché physiquement l’annonce de résultats partiels du second tour.Alors que le porte-parole de la Commission électorale indépendante (CEI) Bamba Yacouba s’apprêtait à communiquer des premiers résultats partiels pour les régions du pays, l’un des deux représentants du président-candidat au sein de la commission, Damana Adia Pickass, lui a arraché les feuilles de résultats des mains avant de les déchirer.

« Ces résultats sont faux, ils n’ont pas été consolidés! », ont affirmé à plusieurs reprises les deux hommes, dénonçant un « hold-up électoral » devant de très nombreux journalistes. Après cet incident, le porte-parole a assuré à la presse que ces résultats étaient « bel et bien consolidés », avant de s’éclipser entouré de gendarmes.

Sunday November 28, 2010

Second round of the presidential election. Three people killed and more localized incidents. Both sides accuse each other of having prevented voters from voting in some areas. The day before a night-time curfew was introduced by decree of Laurent Gbagbo.

Tuesday November 30, 2010

The federal commissioners of the Presidential Majority in the Electoral Commission have physically prevented the announcement of partial results of the second tour. The spokesman of the Independent Electoral Commission (CEI), Bamba Yacouba, was about to announce the first partial results to the regions of country, when one of two representatives of the president and candidate in the commission, Damana Adia Pickass, snatched the sheets from his hands before tearing them up.

“These results are false, they are not consolidated!”, the two men repeated, denouncing an “electoral heist” in front of numerous journalists present. After this incident, spokesman Yacouba assured the press that the results were “well and truly consolidated”, before disappearing surrounded by police.

During the results of the second round, a grotesque scene transpired: a supporter of Laurent Gbagbo snatched up and ripped the list being read by the spokesperson of the Independent Electoral Commission.

This appeared to suggest that Laurent Gbagbo had lost as some tweeps suggested via the hashtag #CIV2010 [en][fr]:

It turned out later that the dramatic action was actually taken to prevent the results from being announced on time (there was one hour to the deadline of December 1, 12:00).

On December 2, 2010, at 5:54 pm, the Independent Electoral Commission announced (several hours later and away from their headquarters, because it appeared that representatives were being threatened) that Alassane Ouattara had won the election with 54.1% of the vote.

Actu et Opinions continues the story [fr]:

Jeudi 2 décembre 2010

La CEI annonce la victoire d’Alassane Ouattara avec 54,1% des voix. Huit morts lors d'une attaque nocturne dans une permanence du RHDP à Abidjan. Les autorités ferment les frontières et interdisent la diffusion des chaînes de télévision étrangères d'information. Dans la foulée les sms sont aussi coupés.

Thursday 2 December, 2010

The CEI [Independent Electoral Commission] announces the victory of Alassane Ouattara with 54.1 of the votes. Eight dead during a night time attack on the party offices of the RHDP [Rassemblement des Houphouétistes pour la Démocratie et la Paix – fr] in Abidjan. The authorities close the borders and prohibit the diffusion of foreign news television stations. Subsequently text messages are also cut.

At 7:37 pm on the same day, the Constitutional Council nullified the results.

Twitter users reacted that the Constitutional Court was not independent. Paul Yao-Ndré [fr], employed by Laurent Gbagbo's campaign director:

9:56 pm Foreign media is suspended and the borders are closed.

Voices on the Twitter hashtag #CIV2010 thought the Constitutional Council would move “towards the worst by invalidating the results of the north but never dared to proclaim the victory of Laurent Gbagbo, who can not in any way not win in this part of the country.”

There were 400,000 voices of difference. The 400,000 voices of difference between the two candidates could be explained solely by the fraud being discussed on #CIV2010.

Still with Actu et Opinions [fr]:

Vendredi 3 décembre 2010

Laurent Gbagbo est proclamé vainqueur avec 51,45% des suffrages par le Conseil constitutionnel. L'ONU, l'Union européenne, les États-Unis, la France et la Grande-Bretagne reconnaissent la victoire de Ouattara.

Friday 3 December, 2010

Laurent Gbagbo is proclaimed the winner with 51.45% of the votes by the Constitutional Council. The United Nations, the European Union, the United States and Great Britain recognize the victory of Ouattara.

Commentary on the Twitter hashtag #CIV2010:

Le Conseil Constitutionnel qui avait 7 jours pour statuer a eu le temps de faire toutes les investigations dans toutes les régions en moins de 24 heures et déclarer Laurent Gbagbo vainqueur avec +51% des voix.

The Constitutional Council which had 7 days to rule has had the time to make all the investigations in all the regions in less than 24 hours and declare Laurent Gbagbo the winner with more than 51% of the votes.

A Tale of Two Presidents

At Laurent Gbagbo's inauguration, the Ambassador of Lebanon and a representative of the Angolan embassy were some of the diplomats in attendance.

Alassane Ouattara meanwhile was sworn in by sending a courier to notify the Constitutional Council. Guillaume Soro (Gbagbo's prime minister) submits to his resignation to Gbagbo and is reappointed as prime minister by Ouattara.

The two presidents then went on to name their own respective governments.

Actu et Opinions [fr]:

Samedi 4 décembre 2010

Durant le couvre-feu, deux personnes sont tuées dans le quartier de Port-Bouët, dans le sud d’Abidjan, où se sont affrontés des partisans des deux camps.  Laurent Gbagbo est investi chef de l'État, pendant qu’Alassane Ouattara prête serment par courrier “en qualité de président”. Guillaume Soro devient Premier ministre de Ouattara.

Saturday 4 December, 2010

During the curfew, two people were killed in the district of Port-Bouet, Abidjan in the south, which battled supporters of both camps. Laurent Gbagbo was sworn in as Chief of State while Alassane Ouattara presented his oath by mail “as president.” Guillaume Soro became Ouattara's prime minister.

At the time, only Angola, Libya and Russia supported Laurent Gbagbo.

The African Union sent Thabo Mbeki to mediate, but he was welcomed by the South African diplomatic corps in the absence of Ivorian officials.

Actu et Opinions [fr]:

Dimanche 5 décembre 2010

Arrivée de Thabo Mbeki, médiateur dépéché par l'Union Africaine pour calmer la situation en Côte d'ivoire.

Sunday December 5, 2010

The arrival of Thabo Mbeki, mediator sent by the African Union to calm the situation in Côte d'Ivoire.

#CIV2010 was not impressed by Mbeki's intervention and predicted the failure of the mediation because Mbeki had once said that AIDS was invented by white people and could be cured with beetroot juice.

Meanwhile, on #CIV2010, one could detect a certain anxiety since Laurent Gbagbo had named violent hyper-nationalist leader of the youth militia Charles Blé Goudé (called by some ‘Blé Goudé, the machete’) as Minister of Youth and Employment.

To the supporters of Laurent Gbagbo that said that foreign countries should not get involved in the situation in Côte d'Ivoire, he responded on #CIV2010 that:

La certification de l’ONU est fondée puisqu'elle a été acceptée par toutes les parties avant le scrutin.

L'ONU n'a pas désigné de vainqueur, elle a juste démontré que même en enlevant les régions contestées A. Ouattara était toujours vainqueur.

Quand la Russie et l'Angola prennent position pour Laurent Gbagbo, ce dernier ne parle ni de souveraineté et ni d’ingérence.

La sécurisation du scrutin a été faite par L'ONU, les FANCI, la licorne et les FAFM pourquoi n’avoir pas parlé de souveraineté.

The certification of the UN is founded as it was accepted by all parties before the election.

The UN has not designated a winner, it just demonstrated that even by removing the disputed regions A. Ouattara was always the winner.

When Russia and Angola take a stand for Laurent Gbagbo, he speaks neither of sovereignty nor interference.

Secure polling was made by the UN, FANCI, the unicorn and FAFM because they did not talk about sovereignty.

The debate was equally rich on various forums.

Madior Fall writes: No “Gabgbo case law!” [fr]:

L’Afrique et les Africains ont résolument emprunté le chemin de la démocratie et du progrès et ils balayeront un à un tous les apprentis dictateurs qui polluent leurs Etats et ralentissent leur marche vers le développement.  Le précédent ne saurait passé. Il n’y aura pas de « jurisprudence Gbagbo » !

Africa and Africans have resolutely started on the path of democracy and progress, and they will sweep one by one all the apprentice dictators who pollute their states and slow their march towards development. The precedent is not past. There will be no “Gbagbo case law!”

MMB denounces African schizophrenia on LePost: “Crisis in Côte d'Ivoire: when France turns Africans into schizophrenics” [fr]:

Il apparaît qu'une écrasante majorité d'Africains vivant … dénoncent vigoureusement le hold-up électoral perpétré par Laurent Gbagbo. Un coup fatal porté contre un long processus démocratique auquel tous les Ivoiriens avaient placé beaucoup d’espoir. D'autres internautes semblent justifier ce coup de force lorsqu’ils l’examinent à l’aune des relations incestueuses instaurées entre la France et l’Afrique. Et le crime, à leurs yeux, semblent procéder du soutien que la France a toujours apporté à Alassane Ouattara qui, de fait, apparaît comme un homme lige, un parangon de la Françafrique, au même titre qu’Ali Ben Bongo au Gabon ou Faure Eyadema au Togo.

It appears that an overwhelming majority of living Africans … vigorously denounce the electoral robbery perpetrated by Laurent Gbagbo. A fatal blow against a long democratic process upon which all Ivorians had placed much hope. Other users seem to justify the coup when they review it in light of incestuous relations established between France and Africa. And the crime, in their eyes, seem to come from the support that France has always provided to Alassane Ouattara that, in fact, appears as a vassal, a paragon of French Africa, along with Ali Ben Bongo in Gabon and Faure Eyadema in Togo.

Even comediens got involved: Clash for Laurent Gbagbo, President of Côte d'Ivoire:


Today, the situation in Côte d'Ivoire is still very volatile. Ivorians, like the rest of the world, wait with anxiety for an uncertain ending.

This post is part of our special coverage Côte d'Ivoire Unrest 2011.


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