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French Muslims: From Colonisation to Citizenship

As Francophone Africa celebrates the 50th anniversary of its independence from France or Belgium, and with the still rumbling  “National Identity” debate as a backdrop, a new generation of French documentary makers have decided to tackle themselves, as Muslims and French citizens, what it means to be both in secular France. Musulmans de France [Fr ] was released on French channel France 5 on February 23rd. In the video below, Karim Miské, one of the directors,  first clarifies how they have defined  “French Muslims” for this documentary (Fr):

He also recalled in an article on the website Rue89, Mum, what is a Muslim? how he himself came to discover that he was “different” :

1972. J'ai huit ans et j'habite à Paris. Une fois par semaine, à la cantine, on nous sert de la choucroute. J'ai horreur de ça, et les cantinières … me lancent des regards mauvais, des réflexions … je ne comprends rien.

1972. I was eight and living in Paris. Once a week in the canteen, we were served sauerkraut. I hated that, and the ladies … threw me mean looks, made comments…I did not understand.

… Un soir, j'en parle à ma mère qui m'explique un truc très bizarre : les dames … sont fâchées contre moi car elles pensent que je refuse de manger du porc à cause de ma religion.

… One evening, I asked my mother who said something very strange: the ladies … are angry against me because they think that I will not eat pork because of my religion.

Bloggers in France reacted to the fresh perspective and thorough investigation.

Blogger Ménilmontant, mais oui madame… hails the performance:

France 5 a diffusé mardi 23 février avec un relatif succès d’audience … Musulmans de France. Suivre les trois parties … aurait pu en dérouter plus d’un. Quelque 400 000 téléspectateurs sont restés de 20h35 jusqu’à près de minuit à regarder …

[TV station] France 5 broadcast on Tuesday, February 23 with relatively good audience among…French Muslims. Watching the three parts … could have been too much to some. Some 400 000 viewers have watched from 20h35 until almost midnight…

On Twitter @FreeBEEz said that this success was due to the fact that it is a :

Salutaire doc sur Les musulmans de France après dérapages du débat #identitenationale. Excellents témoins, fines analyses #mdf

Good documentary on French Muslims after the #nationalidentity debacle.  Excellent stories, fine analysis #mdf

Blogger Med’in Marseille writes :

La France n’échappera pas à son histoire et les Musulmans en font partie. Mais « qu’est-ce qu’être Musulman en France… »

France cannot avoid its history and the Muslims are part of it. But “what does it mean to be a Muslim in France …”

To answer this question, this documentary is divided in three parts as Olivier Barlet on Africultures.com wrote:

Les trois films, suivent une stricte chronologie, … trois titres en forme d'évolution : Indigènes (1904-1945 colonialisme), Immigrés (1945-1983 post-colonialisme), Français (à partir de 1983).

All three films follow a strict order, … three titles for an unfolding story: Indigenous (colonialism: 1904-1945), Immigrants (post-colonialism: 1945-1983), French (from 1983).

Med’in Marseille tells us more :

… Une fresque historique inédite de 100 ans, qui démarre en 1904 … date des premières images exploitables cinématographiquement mais aussi l’arrivée des premières vagues de travailleurs, jusqu’en 2007 … la nomination de Rachida Dati, Rama Yade et Fadela Amara au gouvernement.

… An historical epic novel over 100 years, starting in 1904 … when the first images became cinematographically usable but also the arrival of the first wave of workers, until 2007 … when Rachida Dati, Rama Yade and Fadela Amara were appointed at the government.

This documentary describes the Muslim as a “citizen”, simply “French”…

Le documentaire s’attache à montrer le « musulman » comme un « item » sociologique, une « catégorie » et non une « entité » religieuse. …

The documentary shows the “Muslim” as a sociological “item”, “a category” and not a religious “entity”. …

…la prise en compte de l’ensemble des Musulmans ou ceux que l’on considère comme tel, bien qu’athées, agnostiques, ou simplement non pratiquants.

… Taking into account all Muslims or those that are considered as such, though atheists, agnostics or simply non-practicing.

Olivier Barlet from Africultures.com explains more :

…, le rappel … de l'ancienneté de l'immigration maghrébine : dès la fin du 19ème siècle, des travailleurs de Kabylie avaient participé à la construction du métropolitain et des milliers d'ouvriers marocains et algériens étaient recrutés par les mines du Pas-de-Calais. … l'enthousiasme des populations françaises pour les combattants africains de la Grande guerre … Le film montre les efforts déployés par l'armée pour respecter leurs coutumes (interdits alimentaires, rites funéraires, lieux de culte) mais aussi pour les parquer afin d'empêcher tout contact entre Français et indigènes.

… Remember … when the North African immigration started: from the late 19th century, workers from Kabylia had participated in the construction of the metropolitan and thousands of Algerian and Moroccan workers were recruited for the mines of the Pas-de-Calais. … The enthusiasm of French people for the African soldiers of the Great War … The movie shows the efforts of the military to respect their customs (food, funeral rites, places to worship) but also how they were parked in order to prevent any contact between the French and the indigenous.

… Ce double mouvement d'accueil et de rejet sera et est encore une permanence de la relation, une relation que le grand public découvre avec étonnement alors même que plus de 400 000 Maghrébins traverseront la mer entre 1921 et 1939. C'est en France qu'émergeront nombre de leaders nationalistes, dans un rapport contradictoire à la France, à la fois terre de savoir et de valeurs mais aussi puissance occupante.

… This dual feeling of love and hate shall be and is still an ongoing relationship, a relationship that the public discovers with astonishment even though more than 400 000 North Africans will cross the sea between 1921 and 1939. It is in France that most nationalist leaders would emerge, in a contradictory relationship with France, a country not only of values and knowledge but also the occupying power.

… La ” marche des Beurs ” de 1983 révélera non seulement cet enracinement mais aussi le rapprochement des enfants d'immigrés et d'Harkis, confrontés aux mêmes discriminations et se retrouvant dans une culture commune. … Les indigènes sont devenus des Français.

... The ” marche des Beurs ” in 1983 proved not only the roots but also the link between  children of immigrants and Harkis, who face the same discrimination and have a common culture. … The natives are now French.

Finaly, a selection of the live-tweets during the broadcast when people expressed their feeling:

@cduportlawyer On en apprend des choses ds le doc. Pourtant, j'etais assidue en cours d'histoire… #mdf

@cduportlawyer we learned a lot in this doc. And yet, I never missed history class… #mdf

@Donjipez Compliqué histoire guerre d'algérie. Doit être noeud de bcp de choses #mdf

@Donjipez the story of the war with Algeria is complicated. Probably the plot to a lot of things #mdf

@megaconnard: jamais un film ne m'a autant plongé dans mes origines et je ne suis pas musulman #mdf

@megaconnard never has a movie took me to my roots as this one and yet I am not a Muslim#mdf

@foued Le passage avec Rachid Taha et Carte de Sejour etait… etonnant. Les annees 80, le rock arabe :)#mdf

@foued the part with Rachid Taha and Carte de Sejour was … astonishing. The 80’s, Arab rock :)#mdf

@motazaline B.Coquatrix ” Avant d'aller à la Mecque, les musulmans allaient voir Oum Keltoum” France5 #mdf

@motazaline B.Coquatrix “Before going to Mecca, Muslims would first go to see Umm Kulthum ” France5 #mdf
  • I missed the live broadcast of the documentary, but I reckon anyone can watch it on France 5 website. It seems like the biginning of something like an inclusive debate is starting to emerge in France, where most public discourse is monopolized by a white, catholic, ‘laicist’ elite.
    Thank you for the excelent post Anna!

  • Pingback: French Muslims: From Colonisation to Citizenship « Indian Researcher In France()

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