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Korea: Fan Death and Your Belief

There is a myth that has been handed down from generation to generation in Korea. “The fan death.” If you sleep with a fan on in an airtight room, you might die. When I was a kid, adults around me always warned that I should not close the door and leave the fan on during sleep because I might die. It is like a summer horror story. Sometimes newspapers report in summer that people died in an airtight room and there was a fan which was on and next to the person. After I grew up, friends – non-Koreans – mocked my belief and I got to doubt that it might not be possible.

Wiki mentioned ‘Fan Death’ as an urban legend that originated in South Korea, and bloggers talk about the legend.

But it is still hard to erase what you have believed in your whole life.

어제 KBS에서 선풍기 틀어놓고 자는 것이 사망하지 않는다는 실험을 해서 대대적인 관심을 가지 것으로 압니다. 실험을 할 정도로 기존의 믿음을 뒤바꾸기는 참 어려웠습니다. 이전에 많은 학자들이 허구성을 지적한바도 있지만, 또 한편 자연스럽게 사실로 받아들였던 사람들도 많았습니다.

선풍기나 에어컨을 틀고 죽은 사람들은 왜 죽은 것일까?

과거 선풍기를 틀고 자면 저체온이나 약간의 진공상태, 산소 부족등으로 죽을 수 있다는 것은 과학적인 듯 보이지만 사실이 아니라는 것이 올해만 들어 여러 차례 지면과 티비를 통해 보도되었습니다. 그럼 해마다 뉴스에서 꽤 많은 사람들이 선풍기 틀고 죽었다고 나오는데 왜 죽은 것일까? 이들을 부검한 경험이 있는 의사를 포함해 많은 학자들은 우연히 동시에 있었던 일이라고 말하고 있습니다. 한마디로 까마귀 날자 배가 떨어졌다는 것입니다. 사망자의 대부분은 심근경색이나 뇌출혈, 뇌경색, 폐색전등 다른 질환이 있는 경우가 많았다고 합니다. 많은 학자들의 이러한 주장 역시 많은 사람의 믿음을 바꾸기에는 부족했습니다. 언론등을 통해 선풍기 사고 보도되는 사건들이 해마다 10-20건에 달했으니까요. 사망사건에 선풍기가 켜져 있으면 가장 먼저 의심하는 것이 선풍기로 인한 사고였습니다. 이런 현상은 올해에도 언론을 통해서 보도된 바 있습니다.[…] 작년 소비자 보호원에서는 여름철 5대 안전 사고 중 하나로 선풍기를 틀고 자면 안된다고 보도한 적도 있으며 많은 언론에서 그 위험에 대해 주의 할 것을 경고했으니 이런 현상은 매우 자연스럽게 자리 잡은 것이겠지요.

Yesterday, KBS (a Korean broadcaster) showed an experiment that people don’t die even though the fan is on while they sleep, and it gained attention from many people. It is really difficult to change the existing belief, so they did the experiment. Even though some scholars pointed out the wrong belief, it seems that people just take it as the truth.

Then why did some people die with the fan or AC on?

The fact that some people could die due to the low temperature, to the vacuous air, and the lack of the oxygen while the fan is on sounds scientific, but it is not. Even this year, some newspapers and TV clarified this several times. Then why is there still news that some people died with the fan on? Including medical doctors who experienced autopsies of those dead people, many scholars said that it happened at the same time by chance. Most of them had diseases, such as myocardial infarction, cerebral hemorrhage, cerebral infarction, and pulmonary embolism. Regardless of these people’s opinions, it was not enough to change the belief. Through media, there have been 10-20 cases of the fan death every year, even this year[…] Last year, the Korean Consumer Agency even mentioned that one of the five safety measures is not to turn the fan on and many media warned of the danger. So it would be natural that people think like that.

여러분은 ‘선풍기 살인마'에 대해서 어떻게 생각하십니까? 선풍기 살인마라는 말은… 여름만되면 단골로 등장하는 뉴스가 있는데.. 다름아닌 밀폐된 방에서 선풍기를 틀고 자다가 사망했다라는 이야기입니다. 여러분은 이 뉴스 기사를 믿으시나요? 믿지 않으셔도 부모님께, 친구등으로 부터 조심하라는 이야기를 들어보셨겠죠? 이를테면 ‘선풍기 틀고 잘려면 얼굴쪽으로 하지말고, 창문을 꼭 열어두어라'라는 종류의 말들입니다. 그리고 믿든, 안믿든 우리는 대부분 그렇게 행동합니다. 선풍기에 의한 죽음에 이를 수 있다는 근거는 “산소부족에 의한 질식사” 혹은 “저체온증에 의한 사망”으로 알려져 있습니다. 그리고 일반적으로 “술에 취해서 잠이 들었다”라는 부제가 달려있죠. 신체의 변화를 감지하지 못할 만큼 말이죠. 대부분의 경우 신체는 주변환경의 변화에 대해서 즉각적으로 반응합니다. 하나 놀라운 사실은 이런 믿음을 우리만 가지고 있다는 사실입니다.[…]

# 정말 선풍기가 위험하다면…
만약 정말 우리가 믿었던 것처럼 선풍기가 그렇게 위험하다면, 무언가 강력한 규제가 필요합니다. 하지만 외국에서 선풍기에 의해 죽는 사람이 없는데, 우리나라에만 그런 사례가 보고 된다면.. 조치를 취하기 전에, 한번 우리가 가진 일상적인 믿음을 의심해봐야 합니다. 선풍기로 실제 죽음에 이르렀다면, 미국 같이 소송이 발달하는 나라에서는 선풍기를 만드는 회사는 살아남기 힘들꺼란 생각이 들지 않으시나요? 이 사건에 대해서 우리나라의 문제는, 일부 언론이나 보통의 사람들뿐 아니라 의사같은 전문가 집단마저도 선풍기가 실제 위험하다는 생각을 가지고 있다는 겁니다. 근거없는 주장의 재생산이 되는것이죠.[…]

때론 우리 모두가 당연하게 믿고 있는 어떤 사실이 정말 진실은 아닐 수도 있습니다. 그러니 결국 최소한 한번은 우리가 믿는 것들이 진실인지를 다시 한번 확인해봐야 합니다.

* 그럼에도 여름에는 선풍기를 틀 때, 꼭 창문을 열어놓으시라 권하고 싶습니다. 창문 닫으면 더워 죽을지 모르므로… ^^ 다른 이야기지만, 실제로 더운 여름에 소주를 만취상태로(더운 여름에 창문도 열 정신이 없을 정도로) 마시고, 누워서 자면 이 자체가 상당히 위험한 행동입니다. 선풍기는 있던 없던 상관없습니다. 선풍기를 틀때는 발쪽으로 하는건 밤새 바람을 맞은 얼굴이 붓지 않는데 도움이 됩니다.[…]

What do you think about the ‘fan murderer’? There is news that we see every summer. It is a story that some people died during sleeping in an airtight room with an operating fan. Do you believe this news report? Even though we don’t believe it, I am sure that you have heard your parents and friends warning you. For example, they say, ‘If you would like to sleep with the fan operating, don’t sleep facing your face to the fan and make sure that the window is open.’ No matter whether we believe or not, we follow what they recommend. The evidence that we could die due to the fan is known as ‘death from suffocation’ and ‘hypothermic shock.’ And sometimes, falling asleep after getting drunk is a reason. Therefore, they can’t find the change of their body temperature. Mostly, the body re-acts to the change of the surrounding circumstances. A surprising thing is that this belief of the fan death is within Korea.

#If fans are as dangerous as we believe, there should some strong regulations. But there is no one who dies due to fans in other countries. Then we should suspect what we generally believe. If there was real death due to fans, how could the fan-making company survive in Korea that has lawsuits as many as in the USA? The problem of our country is that professionals like doctors as well as ordinary people and media seem to believe it. It is like the reproduction of groundless fact.[…]

Sometimes what we believe without any questioning might not be true. Therefore, we should check at least one time whether what we believe so naturally is really true or not.

Regardless of it, I would like to recommend opening the windows when you sleep with the fan in summer. As a matter of fact, sleeping while drunk in the hot summer is such a dangerous behavior (maybe the drunken people even don’t have sense to open the window). It doesn’t matter whether you have a fan or not. Even when you use the fan, place it near your feet, and so your face is not going to be swollen the next day.[…]

Another analysis here.

그래도 끄고 자는게 안심이 되더라구요. 닫고 자면 머리가 아파요. 하루에도 수십명씩 병사하고 자연사합니다. 여름에는 그중에 선풍기를 틀어놓는 사람이 있을뿐입니다. […]궁금한 건 북한에도 이런 이야기를 하는지 궁금하네요.[…]언제부터 이런 소리가 나오게 된걸까요? 매년 여름만 되면 빠지지 않고 언론에서도 선풍기 사망을 꼭 다루곤 하죠. 우리나라에 선풍기가 일반화된 시기가 언제일까요? 고도성장을 이룬 70년대 이후에 이런 펜데쓰가 언론에서 기사화되었을 겁니다. 군부정권하에서 석유 한방울 나오지 않는 나라에서 혼자 방안에 선풍기를 틀고 자는 것은 일종의 낭비로 보일수도 있었겠죠[…]

No matter what is true, I feel more comfortable to sleep without the fan. And it causes headaches. Everyday, many people die of illness and of natural causes. In summer, there are just some people who sleep with the fan on. […] What I am curious is whether North Koreans believe this too or not.[…] From when did this story start? Every summer, media always talks about ‘fan death.’ When did we start using fans in common? Since the fast growth of the 1970s, this fan death has likely been reported in media. In a country that doesn’t have a drop of oil, the military government at that time could consider that sleeping with the fan on as a waste.[…]

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