Bahrain: The meaning of volunteering

While volunteerism exists in every country, people's motivations for volunteering can vary enormously. A Bahraini blogger currently studying in the UK compares the spirit of volunteering in Bahrain and in Western countries.

Sayed Mahmood Alaali starts by describing what he feels is the basic difference:

أردت منذ مدة طويلة الحديث حول مفهوم العمل التطوعي لدينا في قريتنا وربما البحرين بشكل عام و اختلافه عن مفهوم العمل التطوعي في الدول الغربية. فيبدو أن هنالك إختلافات جوهرية بين مفهومنا للعمل التطوعي المتربط بتقديم العمل بدون مقابل لوجه الله سبحانه و تعالى، وبين المفهوم الغربي لتقديم العمل التطوعي المرتبط أساساً بإعتقاد الشخص في القضية التي يخدمها.
I have wanted for a long period of time to write about the concept of volunteering in our village and perhaps in Bahrain generally and its difference from volunteering in the West. There seems to be a fundamental difference between our concept of volunteering work for no return but the love of God, and the Western concept of working on volunteer projects serving causes people believe in.
بلا شك هنالك جوانب إيجابية في المفهومين، فمن ناحية العمل التطوعي لدينا فهو يعتمد على تقديم الخدمة الخالصة لوجه الله سبحانه تعالى من دون انتظار أي ناتج دنيوي، وبين المفهوم الغربي الذي يجازي أي فرد عن وقته الذي يقدمه من أجل خدمة الهدف أو القضية التي يعمل من أجلها. و ربما ما أثارني أيضاً هو أن بعض المنظمات اللاربحية في الدول الغربية تطلب من المتقدم للعمل التطوعي أن يدفع مبلغاً من المال نظيراً لعمله في هذه المنظمة!
There is no doubt that there are positives in both concepts. In our case, we believe in volunteering for the sake of God without expecting any results in reality while in the West, people are rewarded for the time they spend rendering a service by achieving goals which serve the cause they are working for. What drew my attention too is that some non-profit organisations in Western countries require those applying to volunteer their efforts to pay a certain amount of money in return for their work in that organisation!

He asks whether aspects of this Western tradition of volunteering could be adopted in Bahrain:

هل بإمكاننا دمج بعض المميزات الخاصة بالعمل التطوعي في مجتمعنا و منظور الدول الغربية للعمل التطوعي؟ هذا ما سأسرده في هذه المدونة بشكل مبسط جداً إن شاء الله.

النقطة الأساسية التي دائماً ما أتناقش مع الأخوة حولها هي نقطة أن الشخص المتطوع كان بإمكانه الإستفادة من وقته في كسب المال بدلاً من تقديم خدمة العمل التطوعي والذي في مجتمعنا البسيط لا تأتي إلا بالمشاكل والإتهامات التي لا تنتهي. فلو تمكنّا من صرف بدل هذه الساعات و لو كان مبلغاً زهيداً فهو يفيد المتقدم بشكل مادي بسيط و في نفس الوقت يجعله ينظر للعمل من منظور أنه عمل مدفوع لا بد من أدائه بأحسن صورة

Will we be able to merge some of the aspects of volunteer work in our community with the concept of volunteer work in the West? This is what I will briefly discuss in this post. The main point I discuss with my colleagues is that the person volunteering can benefit from his time by earning money instead of just proving a volunteer service, which in our simple societies only brings back problems and accusations which never end. If we were able to compensate volunteers for the hours they have spent, even with a modest amount of money, this would make the volunteer regard his effort as a paid job, which needs to be completed in the best possible manner.

He then talks about how to combat negative attitudes:

لنقطة الثانية، هنالك خلل في نظرتنا للعمل التطوعي، فهنالك من ينظر عليه أنه عمل للظهور أو للوجاهة الإجتماعية و للأسف في مجتمعنا هذه هي الصورة المستشرية و ترى دائماً أن هنالك نظرة سلبية للمتقدم للعمل التطوعي حتى ولو كان من أتقى و أنقى الأشخاص في المجتمع، بلا شك أن هنالك حالة من عدم الثقة في المتعامل مع المبالغ النقدية حيث أن الناس دائماً ما تتهم هؤلاء الأشخاص بأنهم يفضلون فلاناً من الناس لتقديم المساعدة له بدلاً من شخص آخر ربما أكثر إستحقاقاً. و لذلك يمكن العمل على إيجاد هيئة نزاهة كما في العراق حالياً تراقب عمل المؤسسات التطوعية في المجتمع و تقوم بعملية تدقيق مالي وتدقيق إداري و كذلك ربما إضافة أفراد موثوقين من المجتمع للعمل في هذه المؤسسات لإبعاد النظرة السلبية التي دائماً ما يجابه بها من يرغب في التقدم للعمل التطوعي.
The second point is that there is a problem in our view of volunteer work. There are some who look at it as a means to come out in society and for achieving a social status. Sadly, this is the widespread image in our society and you always find an unfavourable view towards those involved in volunteering, even if they were among the purest in society. There is no doubt that there is a feeling of mistrust of those dealing with money as people always accuse them of preferring someone over the other – by helping them instead of those who could be more deserving. This is why we could work on establishing an integrity committee like in Iraq, which currently monitors the work of volunteer organisations and conducts financial audits. It is also important to include trusted members of the community in volunteer work.

Finally he mentions the strong tradition of voluntary work in Bahrain's villages, and the decrease in volunteering amongst the younger generation:

النقطة الثالثة، العزوف عن العمل التطوعي. فمن خلال ملاحظتي ونقاشي لبعض الأخوة في القرية أجد أن هنالك عزوف جماعي عن العمل التطوعي لما فيه من صعوبات جمة لا تنتهي تبتدأ أولها بالأعمال والمسؤوليات التي لا تنتهي والنهاية عند الإتهامات التي لا يتحملها الفرد. و كانت هنالك رغبة لدى المؤسسات في قرية عالي لإقامة مؤتمر حول هذا الأمر إلا أنه تأجل كما يبدو و أرجو أن يتم العمل عليه بأسرع فرصة ممكنة لأن القرية باتت تعاني من عزوف الطبقة الشابة عن العمل التطوعي و انحصاره في طبقة معينة.
The third point is the shunning of volunteer work. Through my discussions with people in my village, I found that there is a mass avoidance of volunteer work because of the difficulties involved, beginning with the amount of work to the unending responsibilities and accusations which people cannot withstand. There was a wish among organisations in the village of A'ali to hold a conference about this, which was postponed. I hope this conference is held as soon as possible because the village now suffers from the withdrawal of youth from volunteer work and the concentration of one segment of people in it.


  • […] Bahrain: The meaning of volunteering Ayesha Saldanha, GlobalVoicesOnline […]

  • Masooma

    I agree. I am currently 13 years old and all the other teens my age are not aware of the meaning of “volunteer work”. It’s not a question of them not “caring”, it’s a question of them not knowing. It sickens me to see a society which only cares about the welfare of itself. Many organizations need volunteers, and what are we doing? Going to malls, buying expensive clothes, and ‘living the life’. I wish more could see about the world out there and see that it’s more than just partying, playing, and fooling around. Sadly, it would take years for that to happen.


Join the conversation

Authors, please log in »


  • All comments are reviewed by a moderator. Do not submit your comment more than once or it may be identified as spam.
  • Please treat others with respect. Comments containing hate speech, obscenity, and personal attacks will not be approved.